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谜题解开了!土卫六神秘的斑点可能是生命干涸的湖床!

2020-06-28 08:14:20托博塔斯知识网
一项新的研究报告称,十多年前在土星最大的卫星土卫六的南部热带地区观察到的奇怪的明亮斑点很可能是生命干涸的碳氢化合物湖泊和海洋的床。这一个困扰着科学家十多年的谜题似乎终于被解开了。研究小组成员说,这一结果可以揭示土卫六的气候历史,也可以为寻找外星行星上可能适合居住的环

  

  一项新的研究报告称,十多年前在土星最大的卫星土卫六的南部热带地区观察到的奇怪的明亮斑点很可能是生命干涸的碳氢化合物湖泊和海洋的床。这一个困扰着科学家十多年的谜题似乎终于被解开了。

  研究小组成员说,这一结果可以揭示土卫六的气候历史,也可以为寻找外星行星上可能适合居住的环境提供信息。

  2000年至2008年间,波多黎各阿雷西博天文台和西弗吉尼亚州绿岸天文台的大型射电望远镜在5150公里宽的太阳系第二大卫星“泰坦”上发现了十几个异常明亮的区域。

  

  当时,科学家将这些趋于被视为泰坦上湖泊或海洋的可能证据,人们普遍认为泰坦上会藏有此类证据。早在2004年美国宇航局的卡西尼号宇宙飞船进入土星轨道后,这一预期就得到了证实。卡西尼号观测到泰坦上有许多湖泊和海洋,并显示土卫六有一个基于液态碳氢化合物的活跃天气系统。甲烷和乙烷随着雨水从天上落下,沿着河流系统流下,在湖泊和海洋中形成水池,其中一些湖泊比北美的五大湖还要大。这些证据足以表明,泰坦仍然是地球以外唯一已知在其表面藏有稳定液体的宇宙体。

  但是卡西尼号发现的湖泊主要位于泰坦的两极附近,尤其是月球最北部的地区。在南部热带地区,探测器没有看到阿雷西博和绿岸盘子发现的斑点所在的液体。因此,科学家决定深入研究这个谜。他们仔细研究了所有可用的数据集,利用卡西尼号的观测结果“查明真相”。

  

  研究人员将射电望远镜识别出的反射斑与一个单一的“地形单元”联系起来,该单元的表面更光滑,组成与周围的景观不同,很显然这些特征是干湖或海床的特征。因为在地球上,蒸发的海洋会留下相对平坦的表面,比周围环境更咸。但是消失的泰坦海不会是咸的,但它们很可能含有溶解的有机分子,可以在地貌上留下类似的印记。因此这一切证据表明包括卡西尼在极地地区观测到的就是干涸湖床。

  这项新的研究为泰坦的气候演变打开了一扇窗户,我们可以看到随着时间的推移,土卫六上的情况已经发生了变化。但目前还不清楚这种变化的性质和程度。例如,液态碳氢化合物是否刚刚在土卫六表面移动了位置,从热带移动到两极?或者是干涸的湖床证明了泰坦尼克甲烷和乙烷正在枯竭,最终会完全消失?毕竟,众所周知,太阳辐射会破坏大月亮大气中的甲烷。

  

  这一新结果也可能对天体生物学家、行星科学家和其他任何有兴趣描述外星世界上潜在可居住环境的专家提供有价值的参考。卡西尼号、阿雷西博号和绿岸号的数据表明,无论是充满水还是甲烷的湖泊或海洋,异常明亮的斑块本身都不足以证明其存在。

  事实上,土卫六上活跃的湖泊和海洋有着不同的特征,由于这些天体令人难以置信的平滑度,它们的亮度更加一致。再加上泰坦上几乎不存在风,因此上面的湖泊和海洋几乎是镜面般的平坦。

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